Destilación
La gran revolución fue el descubrimiento de la destilación, que se atribuye al médico árabe Avicena, en el siglo X. En la destilación se hace pasar vapor de agua a través del material vegetal (hojas, flores, resinas, etc.) para que, por acción del calor se libere el aceite esencial.

destilacion1.jpgDestiladora al vapor utilizada para la produccion de nuestros aceites esenciales

El vapor circula luego por una serpentina donde es enfriado. De este modo se condensa, obteniéndose por un lado el agua floral por el otro el aceite esencial. Actualmente es el metodo más utilizado para la producción de aceites esenciales.

Destilación casera
La destilación sólo produce buenos rendimientos con aparatos de grandes dimensiones y cuando se hace cerca de los sitios de cultivo, debido a que las plantas pierden su aroma rápidamente.

Esta destilación casera requiere la paciencia y la aceptación de un alquimista, pues son necesarias largas horas de trabajo y se necesita mucha materia prima para producir solo un poco de aceite esencial. Por ejemplo, para destilar aproximadamente 500 ml de aceite esencial de canela se necesitan más o menos 70 kilos de hojas de canela fresca.

Aguas florales
Como producto de la destilación se obtienen los aceites esenciales y las aguas florales o hidrosoles. Éstas últimas tienen propiedades similares a las de los aceite esenciales aunque, por supuesto no su grado de concentración. Tienen propiedades tónicas para la piel, especialmente para la cara.

Expresión en frío
Es el procedimiento más sencillo, que se aplica a los cítricos: limón, naranja, mandarina, pomelo, lima.El aceite esencial se obtiene prensando las cáscaras de los frutos.

Enfleurage
Algunas flores delicadas no resisten el método de la destilación, por lo cual se maceran en placas con tela que se han impregnado previamente en aceite de oliva. También se utilizan láminas de vidrio untadas con grasa de cerdo. Este procedimiento se llama enfleurage.

Extracción con solventes
Más modernamente se efectúa la extracción con solventes químicos, que tiene la desventaja de dejar residuos.

Extracción por CO2 supercrítico
La última novedad es la extracción por CO2 (anhídrido carbónico) supercrítico. Este gas se licua por presión y temperatura y tiene la ventaja de que no se combina en absoluto con el aceite esencial.

Aceites infundidos
Si bien los hallazgos arqueológicos recientes en Egipto y en Italia hacen suponer que la destilación se conoció en la Antigüedad, una de las primeras formas de producir sustancias aromáticas líquidas son los aceites infundidos. Se trata de un procedimiento muy sencillo al alcance de todos: la maceración de plantas y flores en aceite.

Información extraída del curso de Aromaterapia del Instituto de Terapias Naturales.

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